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Startups españolas que hacen las Américas. Entrevista a Sergio Álvarez, co-fundador de CartoDB

Startups españolas que hacen las Américas. Entrevista a Sergio Álvarez, co-fundador de CartoDB
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Concurso

Fue una de las 16 startups españolas que están progresando adecuadamente que elegimos hace unos días. Hablamos de CartoDB, la empresa detrás del software de mapas que utilizan desde la Nasa al New York Times, que hace un par de meses recibió una ronda de financiación de 23 millones de euros y que inicia su expansión mundial desde Brooklyn (cerca de otro de sus clientes, la ONU).

Pero hemos querido saber más de ellos, cuál es su bagaje desde la época de Vizzuality, cuál es su organización actual, cuáles son sus planes de futuro. Para ello hemos hablado con uno de sus fundadores, Sergio Álvarez, y la charla ha sido realmente enriquecedora.

Pregunta: Vuestro origen comenzó en otra empresa, donde acabasteis cansados y salisteis, para acabar juntándoos de nuevo y luchando por vuestra idea. Es un inicio bastante común en muchas startups. ¿Cuándo llega el día de darse cuenta que estarías mejor por libre que en una empresa ajena donde estás más quemado?

Respuesta: En nuestro caso no fue así, no estábamos quemados en la empresa que trabajábamos, tuvo más que ver con que coincidió con un momento de nuestra vida que nos permitía movernos y arriesgar. Yo por lo menos tenía esa inquietud de moverme, mi socio tendría las suyas propias. Lo que sí compartíamos ambos era el deseo de investigar sobre cómo mejorar los procesos de toma de decisiones a partir de la visualización y el análisis de datos y nació como la necesidad de investigar sobre cosas que nos gustaban y de allí salió más la oportunidad de negocio.

Pero vamos que no estábamos quemados, estábamos bien. Fue más una necesidad vital de cambio.

Al hilo de lo anterior, ¿cómo una empresa puede cuidar bien a sus trabajadores para evitar que se les vaya ese talento a otro sitio? ¿Habéis aprendido de vuestra experiencia y tratáis de otra forma a vuestros empleados?

De hecho nosotros contratamos al que era nuestro jefe en la anterior empresa y es ahora nuestro Director de Operaciones, fíjate si nos gustaba como lo hacía.

Yo creo que la gente que trabaja en las startups lo hace por impacto, por tener una sensación de que realmente cambia las cosas y de que veas que gran parte del avance de la compañía depende de tu trabajo.

Dando responsabilidad, teniendo gente comprometida con lo que hace y por supuesto teniendo salarios competitivos y unas condiciones de trabajo que te permitan ser feliz.

¿Cómo os preparasteis para montar vuestra startup?

No hicimos nada especial, lo resumiría en trabajar mogollón.

¿Cuándo os disteis cuenta de CartoDB era una startup de éxito?

CartoDB no es una startup de éxito aún, nos queda mucho por demostrar :)

CartoDB no es una startup de éxito aún, nos queda mucho por demostrar.

No es aún, el éxito es un concepto muy subjetivo. Vemos que en CartoDB nos queda mucho camino por recorrer, creemos en el largo plazo. Lo que vemos es que hay indicadores que nos dicen que podemos tirar por caminos que nos gustan, que nos parecen lo suficientemente grandes para ser atractivos.

Pero no creo que sea una startup de éxito, depende un poco lo que defina el éxito.

El verdadero indicador de que las cosas empezaban a ir bien fue el tener clientes, sobre todo el estar muy cerca de ellos y poder escucharles para ver qué les parece tu producto. Si ves que hay gente que asciende en su trabajo o le ficha de una compañía más grande para hacer lo que hacía con nuestra tecnología o partners a los que compran porque hacen productos con CartoDB. Cuando ves que tienes clientes que les hace mejores, eso valida mucho tu idea.

¿Por qué pasar de una consultora de visualización y análisis de datos a desarrollar y comercializar vuestro propio software?

Era una cuestión de impacto, no queríamos depender de proyectos que no fueran lo que queríamos para pagar todas las nóminas cada vez. En CartoDB vimos la manera de escalar sin perder el foco en lo que realmente queríamos trabajar.

Como consultora funcionábamos muy bien, facturábamos mucho para el tamaño que teníamos, pero nos dimos cuenta de que no escalaba al tamaño nosotros buscábamos

Para nosotros fue una cuestión de impacto. Como consultora funcionábamos muy bien, facturábamos mucho para el tamaño que teníamos, pero nos dimos cuenta de que no escalaba al tamaño que nosotros buscábamos. La única forma de escalar en consultoría es contratar más gente para hacer más proyectos y no nos apetecía depender tanto de esos proyectos porque podían ser proyectos que no nos gustaran tanto. Nos apetecía hacer que otra gente pudiera utilizar nuestros propios proyectos, centrarnos en la tecnología.

¿Cambiasteis de idea o destino empresarial durante el tiempo?

No, en nuestro caso fuimos identificando poco a poco cómo podíamos crecer y a partir de ahí fuimos iterando, pero no nos ha sucedido dar una vuelta de 180 grados.

¿Una startup tiene que nacer con un nicho concreto de mercado sin explotar o casi verde, como es vuestro caso o puede aventurarse a intentarlo en un mercado maduro?

En nuestro caso es un poco diferente porque nuestro objetivo es crear ese mercado. Hay mercados adyacentes como los de Sistemas de Localización Geográfica o el Business Intelligence pero no hay un mercado alrededor del Location Intelligence que es lo que hacemos nosotros, alrededor de donde ocurren las cosas.

Como Vizzuality si nacimos en un nicho muy concreto, no sé si es la mejor forma pero sí la más práctica de hacerlo. Hacerte bueno en algo, y a partir de ahí empezar a escalar.

Se habla de las startups estadounidenses de estos últimos años de crisis como un ejemplo de creación de empleo, de futuro, nuevos mercados... ¿Qué opinión tenéis sobre el mismo campo pero en España? ¿Durante la crisis las startups españolas, con unas condiciones aún peores que en los EEUU, lograron crecer, ofrecer nuevos retos, empleo...?

Ahora somos más maduros como país, el ecosistema ha evolucionado mucho y empezará a haber casos parecidos en Europa y en España.

Es un tema de madurez, todo lleva tiempo, creo que las cosas están cambiando muchísimo. Un referente muy claro es el caso Accel, nuestro lead investor, ver fondos que se encuentran entre los 8 mejores del mundo venir a España e invertir en empresas españolas o de fundadores españoles, es una señal de que el mercado está madurando.

Ver fondos que se encuentran entre los 8 mejores del mundo venir a España e invertir en empresas españolas o de fundadores españoles, es una señal de que el mercado está madurando

¿Lo tendríais más fácil en otro país que no fuera España? ¿Os habéis planteado el emigrar en algún momento?

La base de la compañía está ya en Nueva York, el Headquarter está en Brooklyn. La oficina con más gente la tenemos en España, pero donde está toda la parte de negocio es Estados Unidos.

En un ecosistema más maduro hay cosas que podrían haber sido más sencillas, pero hay que decir que el estar en España nos ha ayudado un montón, por ejemplo en la captación de talento, en el mercado español hay menos competitividad y puedes fichar talento de igual calidad o mejor que en Estados Unidos, de manera más sencilla, y por supuesto mencionar la calidad de vida, nosotros aquí hemos sido muy felices.

Cartodb

Vosotros empezasteis a lo grande, de la ONU a la Citizen Science Alliance, NASA, Google... Es una especie de David - Goliat aunque sin la necesidad de vencer al rival, que encima tiende la mano y ayuda. ¿Cómo es la experiencia de trabajar ante un gran cliente sin siquiera haber despegado o con un equipo y recursos limitados?

El cliente te respeta cuando tienes una apuesta de valor fuerte, cuando te contratan porque eres el experto en algo, el cliente te trata muy bien, y eso es lo que nosotros hacíamos desde el principio. Quizá a veces los más difíciles fueron los más pequeños, yo creo que no hay ninguna relación con el tamaño.

¿Qué habéis logrado aprender de trabajar con grandes empresas? ¿Qué puede aplicar una startup de la dinámica de los grandes?

Depende mucho de cada empresa. Las dinámicas de las startups funcionan en las startups, por ejemplo nosotros que estamos creciendo mucho tenemos que tener ya otros procesos y otras formas de trabajar.

En este momento donde la ONU puede visitar tu blog de casualidad o al día siguiente estar trabajando con Google, ¿qué importancia tiene el mercado universal y sin barreras para el desarrollo de un negocio como el vuestro?

Tiene una importancia total y cuando haces software más. Al final en las startups parte de la diversión es poder escalar y poder correr mucho. Te estás constantemente preparando para ir muy rápido, es clave. Pero no sólo a nivel de producto, a nivel de gestión a nivel de equipo, en definitiva a todos los niveles.

Tenemos más de 100 partners en todo el mundo

En este internet de las cosas, internet colaborativo y demás términos... ¿Qué importancia tiene aunar fuerzas para trabajar entre varias empresas y que cada una logre cubrir un frente del proceso?

Nosotros tenemos más de 100 partners en todo el mundo que trabajan con nosotros implementando diferentes soluciones y luego tenemos partnerships con empresas muy grandes como Click o cómo Splank en los que les ayudamos con cosas muy específicas. Es una de las claves, tener aliados y alianzas.

¿Es la ciencia el próximo gran campo donde veremos un crecimiento mayor de startups que logren ofrecer soluciones aplicadas al día a día?

Ni idea. No lo se, es todo tan grande.. creo que hay sectores que van a crecer un montón: ciencia, biotecnología, nuevos materiales, fintech… no sabría decirte.

Cartodb Office

¿Cuáles son los clientes más insólitos que habéis tenido? ¿Y los que más ilusión os han hecho (Nasa, NYT, Twitter...)?

Los que más ilusión me han hecho han sido todo los que hacen cosas que no esperarías, los que solucionan problemas que afectan a mucha gente y lo hacen a través de tu tecnología. Respecto de los más insólitos, ahora mismo no podría decirte.

En un año tan electoral como este, ¿hay medios o incluso partidos que están utilizando CartoDB para mostrar los datos de encuestas, escrutinios...?

Bueno, sí, de encuestas, están haciendo predicciones. Habrá mapas en tiempo real el día de elecciones.. si, muchos.

El big data ha subido de forma imparable durante estos últimos años. ¿Tiene posibilidad de seguir creciendo? ¿Las expectativas son tan altas como la realidad que ofrece? ¿Hay cierta burbuja por según qué campos?

Sin duda, yo digo que en pocos años estará comoditizado y lo que tenemos que tener son profesionales que sepan trabajar con ello.

¿Cuántas personas forman vuestro equipo?

65.

No hacíamos proyectos para pagar las facturas

CartoDB, como casi todos, tuvo sus momentos duros al principio teniendo que hacer consultoría para pagar las facturas, ¿que problemas implica el no poder dedicar todo el tiempo a tu idea?

Fue al revés, hacíamos consultoría y decidimos empezar a hacer producto, entonces ahí fue cuando necesitamos más recursos. Pero no hacíamos proyectos para pagar las facturas, los hacíamos porque en ese momento era lo que nos apetecía hacer.

¿Qué es lo que consideras imprescindible de tus socios?

Que sean muy buenos haciendo lo que yo no hago, que sean mejores que yo y que sean buena gente.

¿Qué stack tecnológico debe conocer un programador para poder formar parte de la plantilla?

Enseñar a alguien una tecnología es mucho más sencillo que enseñar a alguien a pensar como un ingeniero

Nos da un poco igual, buscamos ingenieros que sean gente que solucione cualquier tipo de problemas. Enseñar a alguien una tecnología es mucho más sencillo que enseñar a alguien a pensar como un ingeniero, buscamos gente que sepa programar y que le guste, nos da igual en qué lenguajes.

¿Qué tendencias habéis detectado en el mercado que se están convirtiendo en código legacy en vuestra plataforma?

Buff como estamos constantemente cambiando cosas... ahora mismo no sabría decirte.

¿Cómo se trabaja de forma remota en una empresa que tiene oficinas en Nueva York o Madrid como vosotros?

Bien, pero siempre es más complicado de lo que parece. Hay maneras de hacerlo más llevadero, pero tiene sus dificultades, es un handicap. Para muchas cosas es mucho mejor, estamos ahí porque merece la pena, pero no es fácil.

Vemos a los desarrolladores de Carto DB en muchas charlas y eventos técnicos ¿Cómo facilitáis a los desarrolladores poder participar tan activamente en la comunidad? ¿Incentiváis internamente este tipo de actividad?

CartoDB es open source e intentamos dar mucho crédito a los desarrolladores

Es parte de la cultura de empresa. CartoDB es open source e intentamos dar mucho crédito a los desarrolladores y lo puedes ver en todos los commits. Aparte, tenemos un budget con el que pagamos el viaje a todos los eventos que los desarrolladores quieran ir. Como requisito, tienen que mandar una charla. Se la cojan o no, les pagamos el viaje, pero la charla hay que mandarla. El 80% de la plantilla ha dado alguna charla.

En Startup Job Guide

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